'마지막 3김'인 자민련 김종필(金鍾泌.JP) 총재가 19일 총재직 사퇴 및 정계은퇴를 전격 선언함으로써 3김시대가 막을 내리게 됐다.


35세때인 지난 61년 처삼촌인 박정희(朴正熙) 전 대통령의 5.16 쿠데타에 가담하며 한국 정치사 전면에 등장한 이후 '마지막 3김'으로 남았던 그가 결국은 마지막까지 미련을 갖던 '10선고지'를 달성하지 못한 채 쓸쓸히 정치를 떠나게 된 것이다.


5.16 쿠데타로 등장한 그가 43년간의 정치인생을 접는 날은 우연히도 4.19 혁명44주년 기념일이어서 역사의 아이러니를 실감케 했다.


김 총재는 61년 정계에 발을 들여놓은 이후 40여년간 '자의반 타의반' 외유, 정치 규제, 3당합당과 민자당 탈당, 자민련 창당, 공동정권 파기, 16대 총선 참패 등숱한 곡절을 겪으면서 정치적 입지를 유지해왔다.


물론 김 총재가 이러한 위기상황에서도 재기를 할 수 있었던 것은 다름 아닌 충청권이란 텃밭이 있었기 때문이었다.

매번 침몰직전까지 몰렸던 JP에게 충청권은 아낌없는 지지를 해 줬기 때문이다.


그러나 2002년 6.13 지방선거에서 한나라당에 참패하고 소속의원들이 잇따라 탈당한데 이어 그해 16대 대선에서 충청권 행정수도 이전을 공약으로 내세운 민주당에텃밭을 잠식당하면서 충청권 맹주로서의 위상이 크게 약화됐다.


김 총재는 지난해 10월 자민련이 충청지역 기초단체장 재.보선에 모처럼 승리,이번 총선에서 원내교섭단체 복원을 꿈꿨지만 '한.민 동맹'의 대통령 탄핵 추진에뒤늦게 가담, '탄핵폭풍'에 치명타를 맞으며 재기불능의 상태로 몰렸다.


더욱이 총선 결과는 충남지역 4석이라는 사상최악의 성적을 기록한데다 비례대표 1번으로 출마한 자기 자신 조차 낙선하면서 고립무원의 상태에 빠진 것이다.


43년간의 기나긴 정치역정을 거치는 동안 JP는 많은 유행어도 만들었다.


5.16 쿠데타 이후 권력의 전면에 부상한 이후 외유를 떠나면서 나온 `자의반타의반'이란 용어나, 그를 지칭하는 `영원한 2인자', `풍운아'라는 표현도 널리 알려져 있다.


김영삼(金泳三) 김대중(金大中) 전 대통령과 달리 1인자가 되지 못하고 영원한2인자로 정치역정을 마무리 하게 된데 대해 정치권에서는 그의 독특한 캐릭터를 주요인으로 지목하기도 한다.


두 사람이 정치적 현안이 있을 때 `올인'의 승부수를 던진다면 `중용'을 강조하는 JP는 항상 장고(長考)와 신중함을 견지해 왔다.

그 결과는 정치생명은 오래 유지했지만 자신은 영원한 킹메이커로 묶어둔 셈이다.


5.16 쿠데타 이후 국무총리 두번, 집권당 총재, 대표 등 주요 요직을 두루 거친뒤 10.26 이후 정치규제에 묶여 11, 12대 총선에 출마하지 못했다가 87년 양김씨와함께 대선에 출마, 정치전면에 나서면서 새로운 출발을 하는 듯했다.


이어 88년 13대 총선때 신민주공화당으로 충청권을 석권하면서 화려하게 재기했지만 90년 3당합당 카드를 받아들이면서 또다시 `영원한 2인자'로 자족하게 됐다.


그는 김영삼, 김대중씨를 대통령으로 당선시키는데 결정적 역할을 했지만 그가평생의 과제로 여겨져 온 `내각제 합의'는 번번이 휴지조각이 되고 말았다.


정치적 부침을 거듭하면서 `풍운아'로 불리던 JP는 양김이 이루지 못한 10선 고지를 달성하는 것으로 `아름다운 퇴장'을 준비했던 것으로 알려졌다.

총선에 앞서당 안팎의 퇴진 요구에 대해 "총선승리후 유능하고 참신한 인사들에게 당을 맡기고물러나겠다"고 말해왔기 때문이다.


그러나 시대의 변화는 이런 JP의 소망을 순순히 허용하지 않았다.


2000년 시민단체의 낙천.낙선운동에 대해 정치인으로서는 처음으로 `홍위병'이란 표현을 써가면서 비판하는 등 `대표적 보수정객'을 자임하는 그에게 변화와 개혁을 요구하는 시대정신은 더 이상 설 자리를 주지 않은 것이다.


결국 총선 참패 후 사흘간 청구동 자택에 머물며 장고(長考)를 거듭하던 그는이날 오전 당사에 출근, 당선자들과 만나 "패전의 장수가 무슨 말이 있겠느냐. 모든게 저의 부덕한 탓"이라며 "오늘로 총재직을 사퇴하고 정계를 떠나겠다"고 선언했다.


그는 "노병은 죽진 않지만 조용히 사라지는 것"이라며 "43년간 정계에 몸담으면서 나름대로 재가 됐다"고 정치역정을 술회하는 것으로 조용히 정치인생을 접었다.


(서울=연합뉴스) 최이락기자 choinal@yonhapnews