미국경제의 성공적인 연착륙 여부에 세계의 이목이 쏠려 있다.

글로벌화의 빠른 진전에 따라 미국경제가 세계에서 차지하는 비중이 그만큼 커졌기 때문이다.

미국경제가 기침을 하면 인근 중남미 지역은 물론 유럽과 아시아 등 세계의 거의 모든 나라들이 독감에 걸릴 것을 걱정해야 하는 게 현실이다.

그러나 아직까지는 미국경제의 연착륙을 누구도 장담하지 못한다.

경기과열의 조짐이 여전하기 때문이다.

미국의 소비자물가지수(CPI)를 구성하는 요소 중 65%가 임금 등 노동 관련 비용으로,장기호황의 결과 노동비용 상승폭이 점점 커지고 있다.

에너지가격도 CPI의 10%를 구성하는 주요 요소인데,원유를 비롯한 대부분의 에너지값이 오름세를 보이고 있는 것도 향후 경기를 낙관하기 어렵게 한다.

일각에서는 올 가을께 미국경제가 다시 과열 양상을 나타내지 않을까 걱정하고 있다.

역사적으로 미국경제가 연착륙에 성공한 적은 많지 않다.

2차대전 후 경제가 연착륙을 기록한 것은 1984년과 95년,딱 두 번 뿐이다.

이들 두 번의 연착륙이 가능했던 것은 통화당국이 선제적인 금리인상 등 적절한 통화정책을 운영함으로써 경기과열 요인을 사전에 제거했던 덕분이다.

특히 95년의 경우 노동시장에서 인력수급이 빡빡해지는 등 경기 과열신호가 나타나자 앨런 그린스펀 연준리(FRB)의장이 94년부터 수 차례에 걸쳐 금리를 인상하는 등 강력한 예방적 대응을 함으로써 연착륙이 가능했다.

그린스펀 의장은 이번에도 연착륙을 유도하기 위해 적극적인 금융긴축 조치를 취해 왔다.

그럼에도 아직 연착륙을 장담할 수 없는 상황이어서 몇 차례의 추가적 금리인상을 단행할 것으로 보인다.

현재 연 6.5%인 기준(연방기금)금리는 연내에 최소한 7%선으로까지 오를 전망이다.

FRB가 통화정책을 신뢰성있게 운영하고 있고,또 정보통신산업이 안정적인 성장을 지속하는 등 미국경제의 펀더멘탈이 좋은 만큼 개인적으로는 연착륙 가능성이 크다고 생각한다.

그러나 누구도 앞날을 정확하게 내다볼 수는 없는 법이다.

미국경제가 연착륙에 실패할 경우에 대한 시나리오와 함께 만반의 대책을 강구해야 할 시점이다.

특히 한국의 경우는 그 필요성이 더욱 크다.

작년을 기준으로 한국의 경제성장 가운데 40%는 수출을 통해 달성됐다.

한국의 수출산업에서 가장 중요한 시장은 바로 미국이다.

만일 미국경제가 연착륙에 실패할 경우,한국경제는 세가지 점에서 타격이 불가피하다.

첫째는 최대시장인 미국에 대한 수출이 줄어들 것이라는 점이다.

둘째는 미국의 경기침체로 달러약세.원화강세 현상이 나타나 한국의 수출 경쟁력이 약화될 우려가 크며,셋째로는 미국증시의 침체가 한국증시에 그대로 악영향을 미칠 가능성이 크다는 사실이다.

이렇게 되면 한국경제의 백년대계를 위해 "하루가 시급한"구조조정 작업이 더 어려워질 것이다.

최근 한국의 대기업그룹들이 부채비율을 낮출 수 있었던 것은 상당부분 증시활황 덕분이었다.

한국은 지금부터라도 외부경제 변수에 대한 의존도를 획기적으로 낮출 수 있게끔 경제시스템 개혁에 한층 박차를 가해야 한다.

이를 위해서는 "자원(resources)효용의 극대화"라는 경제의 기본원리로 돌아가 정부와 기업부문에서 일으키고 있는 각종 낭비요인을 뿌리부터 제거하는 작업이 절실하다.

우선 경제정책 운영의 칼자루를 쥐고 있는 정부당국의 규제마인드 혁파가 시급하다.

무릇 경제는 자동차와 같아서 제대로 된 기름을 넣어야 잘 달리지,모래를 넣으면 멈출 수밖에 없다.

"달리는 자동차에 모래를 집어넣는 행위"중 하나가 정부의 부당한 간섭이다.

기업들도 경영권 세습과 같은 인적자원 효용의 낭비를 발본색원하는 등 경영구조를 투명화해야 한다.

한정된 경제자원의 효용을 극대화하는 방향으로 구조개혁에 최선을 다한다면 한국경제는 어떤 도전도 이겨내고 21세기 글로벌경제의 선두 그룹으로 부상할 수 있으리라 확신한다.

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<>필자 약력=<>백악관 경제자문관 <>미네소타주 세인트클라우드대 총장

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