AI 자유 카페 <20> 홍범석 KT경제경영연구소 책임연구원
AI와 로봇, 인구절벽 시대 극복을 위한 게임 체인저

65세 이상 인구 비중이 14% 이상이면 고령사회, 20% 이상이면 초고령사회로 분류한다. 지난 7월 통계청에서 발표한 ‘2020년 인구주택총조사 결과’에 따르면, 우리나라는 이미 2017년 65세 이상 인구 비중이 14.2%를 기록해 고령사회에 진입했고, 2020년에는 16.4%로 증가했다.
5년 후 초고령사회 진입, 전체 인구는 지속감소 전망
OECD에 따르면 5년 후인 2026년부터는 초고령사회로 진입할 것으로 예상된다.
향후 고령화 문제가 더욱 심각해 지는 것은 저출산으로 인구 자체가 감소할 것으로 예측되기 때문이다. 지난 8월 감사원에서 발표한 ‘인구구조변화 대응실태’에서 전망한 우리나라 미래 모습은 충격적이다. 인구 수가 2017년 5136만 명에서 2047년 4771만 명, 2067년 3689만 명으로 감소하고 2117년에는 현재 인구의 30%도 안 되는 1510만 명으로 예상했다. 100년 안에 전체 인구가 현재 경기도 인구(약 1348만명) 규모로 감소하는 것이다.
아직 이 문제의 심각성이 크게 와 닿지는 않는다. UN 통계에서 2020년 우리나라 인구밀도는 km2 당 527명으로 세계 평균보다 8배 이상 높다고 하니 오히려 인구가 많다고 느껴지기도 한다. 하지만 이미 2020년에는 인구가 3만3천명 감소했으며, 통계청에서 통계작성 이후 처음으로 사망자 수가 출생아 수를 넘어서는 ‘인구 데드크로스’가 나타났다.
생산가능인구 감소로 경제 위축 부족 우려
저출산·고령화로 인해 생산가능인구도 지속 감소할 것으로 예상된다. 통계청에서는 생산연령인구(15~64세) 비중을 2020년 71.3%에서 2067년에는 45.4% 감소할 것으로 전망했다. 경제활동을 담당할 인구가 줄어들면 이미 중소 제조기업이나 농업 분야에서 나타나는 인력 부족 문제가 전 산업으로 확산되고 경제가 활력을 잃을 가능성이 높다. 최근 국제신용평가사 피치는 우리나라 잠재성장률(물가상승을 유발하지 않으며 달성할 수 있는 성장률)을 기존 2.5%에서 2.3%로 하향 조정하며 그 이유로 급속한 고령화를 뽑았다. 기존에는 외국인 노동자로 부족한 인력을 일정부분 채워왔으나, 코로나19 이후 입국이 어려워지며 구인난이 커진 사례에서 보듯 안정적인 인력 확보방안은 아니다.
또한 인구구조가 바뀌면서 고령층에 대한 복지 중요성은 지속 증가할 것이다. 통계청에 따르면 우리나라 독거노인은 2020년 기준 약 159만 명에 달한다. 65세 이상 고령층 5명 중 1명은 독거노인인 셈이다. 경제적으로나 정서적으로 열악한 환경에 놓여 있을 가능성이 높지만 사회복지공무원 1인당 복지대상자 수는 평균 422명으로 일일이 돌보는 것은 사실상 어렵고 초고령사회가 되면 이 문제는 더욱 심각해질 것이다.
AI와 로봇 중요성 확대
인구의 지속적인 감소와 인구구조 불균형 문제를 해소하기 위해서는 모든 경제사회 시스템을 자동화, 지능화할 필요가 있다. 우리나라의 ‘한국판 뉴딜’ 정책을 비롯해 주요국 정부들과 기업들이 디지털 전환(DX, Digital Transformation)을 추진하는 것도 이 때문이다. 특히 AI는 전통적 산업을 혁신시키고 신산업 창출 등 경제 전반의 DX를 이끌 핵심기술로 평가되고 있다. 글로벌 컨설팅업체 맥킨지는 AI를 통해 우리나라가 2030년까지 연평균 약 1.5%p 추가 성장할 것으로 전망했다.
하지만 AI만으로 사람의 물리적 노동까지 대체하기에는 한계가 존재한다. 따라서 로봇을 적극적으로 활용할 필요가 있다. AI가 사람의 ‘뇌’라면 뇌에서 지시하는 내용을 수행할 수 있는 ‘몸’이 로봇이기 때문이다. 다니엘라 러스 MIT 컴퓨터공학인공지능대학원(CSAIL) 소장은 2019년 국내 한 언론사와 인터뷰에서 AI와 로봇의 관계를 '지덕체'에 비유해 설명했다. AI가 ‘지’라면 로봇은 ‘체’, 상호작용을 담당하는 머신러닝은 ‘덕’에 해당한다며 지덕체처럼 AI와 로봇도 별개가 아니라는 점을 강조했다. AI가 DX 혁신의 시작이라면 로봇은 DX 완성에 필수요소인 것이다.
과거에도 많은 로봇 제품들이 출시되었지만 시장에서 외면 받은 경우도 많았다. 사람을 위해 어떠한 역할을 수행하는데 있어 한계를 드러내며 기대에 미치지 못했기 때문이다. 하지만 로봇에 AI가 탑재되고 지능화되면서 단순반복 기능에서 벗어나 사람과 함께 협업하거나 스스로 맡은 업무를 처리할 수 있는 단계로 발전하고 있다.
우리나라에서도 많은 제조 공장에서 로봇을 활용하고 있고, 스스로 엘리베이터를 타고 물품을 전달하는 호텔컨시어지 로봇도 등장했다. 식당에서 안내와 서빙, 퇴식을 담당하는 서빙로봇은 하루 평균 이동거리가 8km가 넘는 홀 담당 직원의 노동강도를 낮춰주고 있다.
앞서 언급한 소외계층 돌봄 인력도 로봇으로 일부 대체 가능할 것으로 보인다. 최근 진행한 노인복지관 인터뷰 결과, 어르신들은 로봇이 말을 걸어주고 동영상도 틀어줘 덜 외롭다고 말씀하셨으며, 복지관 담당자도 로봇을 통해 위급상황을 파악할 수 있어 더욱 효과적으로 복지업무 추진이 가능하다고 이야기했다.
AI와 로봇에 친숙한 창의 인재 육성 필요
우리나라는 현재 세계 10위의 경제대국이지만, 경제활동 인구가 지속 감소하면 지금의 경제 규모를 유지하기 어려울 수 있다. 결국 지속적인 경제성장을 위해서는 대부분의 인력이 고부가가치 분야에 종사하고 저부가가치 분야는 자동화, 지능화하는 구조가 만들어져야 한다. 일례로 완전무인매장인 ‘아마존 GO’를 운영하는데 계산원의 역할은 확연히 줄어든 반면 구매물건을 인식하고 자동으로 결제하기 위한 카메라나 센서가 중요해지면서 장비관리 전문가나 데이터 전문가, AI 개발자가 많이 필요해졌다고 한다. 단순하고 반복적인 업무는 처리속도가 빠르고 지치지 않는 RPA(Robotic Process Automation)나 로봇이 담당하는 사례도 증가하고 있다. 서울의 한 레스토랑에서는 예약전화를 AI가 받고 서빙은 로봇이 하고 있으며, 영국의 한 통신사는 챗봇과 보이스봇이 고객 문의 중 40% 이상을 처리한다.
고부가가치를 창출할 인력을 양성하기 위해서는 교육 방향이 새롭게 정립되어야 한다. AI, 로봇 등신기술을 이해하고 활용할 수 있는 역량을 갖추는데 초점을 맞춰야 한다. 세계경제포럼(WEF)에서 AI와 같은 새로운 산업의 등장과 고급 일자리 비중이 증가하는 추세에 맞춰 복합문제 해결능력, 창의적 사고, 유연성, 소프트 스킬(리더십, 커뮤니케이션 역량 등)을 길러주는 교육 시스템을 강조하였다. 앞으로 국가 미래전략과 연계한 교육 방향을 익히 짐작할 수 있는 대목이다.
미래 변화 선제 대응 위한 혁신산업 지원 정책 필요
미국은 올해 3월 공개한 인공지능국가안보위원회(NSCAI) 보고서에서 AI 및 AI와 밀접한 관련이 있는 로봇, 반도체, 5G, 첨단 제조, 양자컴퓨팅, 바이오테크, 에너지시스템 등 7대 분야에 정부 지원을 확대해야 한다고 강조했다. EU집행위원회는 '2030 디지털 나침반: 디지털 10년을 위한 유럽'을 발표했다. 2030년까지 모든 인구 밀집지역에는 5G를 구축하고 기업의 75% 이상이 클라우드 컴퓨팅, 빅데이터, AI 기술을 이용할 수 있도록 지원하겠다는 내용이다.
우리나라도 2019년 인공지능 국가전략, 제3차 지능형 로봇 기본계획, 2020년 한국판 뉴딜 종합계획 등 첨단산업을 육성하고 디지털 사회를 촉진하기 위한 정책을 지속 추진하고 있다. 이런 지원정책에 힘입어 대학과 연구기관에서는 R&D를 확대하고, 기업들은 관련 분야 투자를 통한 DX를 추진하고 있다.
변화는 그 속에 있는 경제주체들이 인식하기 전에 서서히 스며들기 마련이다. 현재 AI과 DX 그리고 로봇산업이 주목받는 것은 이미 우리가 사는 세상에 이러한 변화가 시작되었다는 것을 의미한다. 기분 좋게 받아들이기 힘든 미래의 인구구조이지만, 이에 맞춘 경제사회 시스템이 안착되기 위해서는 AI와 로봇 등 첨단기술을 더욱 발전시키고 사회구성원들도 그것에 맞는 역량을 키워야 할 것이다.

홍범석 KT경제경영연구소 책임연구원

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